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微软开放 6 万项 Linux 专利:这对行业意味着什么?


本周微软表示,它将允许 2600 多家其他公司将微软 6 万项专利背后的技术用于自家与 Linux 相关的开源项目。这些公司中也包括谷歌和 IBM 等微软的长期竞争对手。 这对“物联网”设备制造商来说可能是个好消息。Linux 支持从互联网汽车到亚马逊智能音箱 Echo 等诸多硬件设备,但微软长期以来一直声称,各种与 Linux 相关的技术侵犯了它的专利,并有起诉涉嫌违规者的历史。例如在 2009 年,微软就起诉 GPS 导航设备制造商 TomTom,称这家公司基于 linux 的产品侵犯了一项与操作系统如何处理文件存储相关的专利。

微软表示,其将加入开源发明网络 Open Invention Network。该网络成立于 2005 年,自称是“专利非侵犯社区”。从红帽 (Red Hat) 等 Linux 公司到丰田和通用汽车等汽车制造商,其成员都同意不再提及涉及 Linux 项目的专利诉讼。该组织会员还可以获得组织内成员的交叉授权专利。

 

关于微软这一举措的某些细节仍不清楚,比如说微软到底将开放哪些专利,尤其是三星 (Samsung) 等安卓设备制造商授权的专利是否属于此列。一位发言人表示,微软正在授权所有与“Linux 系统”相关的专利。OIN 将“Linux 系统”定义为在开源许可下发布的软件代码,“与 Linux 内核一起分发或使用”。微软并没有公开新代码作为公告一部分的新源代码,也没有将任何专利的所有权转让给 OIN。它也没有承诺会在未来将专利授权给 OIN。

但通过加入这个组织,微软实质上允许 Linux 社区免费使用 6 万项专利,而无需担心诉讼。这可能意味着,如果一个 OIN 成员,比如谷歌在 Linux 内核中添加了涉及微软专利的功能,其他人就可以使用这个开源代码。不管他们是否是 OIN 的成员,也不用担心微软的诉讼。

“我们知道微软加入 OIN 的决定可能会让一些人感到惊讶,”微软副总法律顾问 Erich Andersen 在宣布这一决定的博文中写道,“过去微软和开源社区在专利问题上一直存在摩擦,这已经不是秘密。”

就在本世纪初,微软前首席执行官史蒂夫·鲍尔默 (Steve Ballmer) 还公开批评 Linux,称它是一种癌症。2007 年,微软威胁要起诉像 Red Hat 这样的 Linux 公司侵犯专利。最终微软做出了让步,但对 TomTom 和其他公司提起了诉讼。

但是,随着 Linux 和开源软件对大大小小公司的软件 开发 越来越重要,微软已经开始努力改变自己的形象,成为一个优秀的开源参与者。本世纪初,它使得 Hadoop、Git 和 Node.js 等流行开源软件可以在 Windows 上运行,并且 Azure云服务 也支持 Linux。最近,它开始开源一些产品,比如.net 软件开发平台的核心以及 Edge web 浏览器的关键部分,发布了其 SQL Server 软件的 Linux 版本,甚至开始使用 Linux 运行 Azure 的部分内容。

尽管该公司努力修复自己在开源社区的声誉,但它仍在专利诉讼方面采取了诸多积极举措。它迫使三星等智能手机制造商就使用基于 Linux 内核的谷歌 Android 系统达成专利许可协议。2012 年,微软、苹果和其他公司成立了一个名为 Rockstar 的联盟。该联盟从北电网络 (Nortel) 购买了 4000 多项专利,并对谷歌提起专利诉讼,并要求其他智能手机公司支付侵权费用。

然而两年后,Rockstar 将自己的专利卖给了一家名为 RPX 的公司,这公司誓言仅使用专利来保护科技行业免受诉讼。随着微软不断开拓新市场,它现在可以保证微软不会被其他 OIN 成员起诉。

微软此举是整个科技行业从咄咄逼人、可能代价高昂的专利诉讼转变开来的一部分。2014 年,当伊隆·马斯克 (Elon Musk) 宣布特斯拉不会起诉那些想使用特斯拉技术的公司时,他淡化了实施专利的重要性,并指出苹果和三星之间旷日持久的法律战是徒劳的。他当时在一次电话会议上说,“你想知道到底是谁从那里真正受益。似乎都没有。它似乎并没有真正为股东服务。”

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